Le pape à Bahreïn pour raviver le dialogue avec le monde musulman

L’avion du souverain pontife a atterri à 16H40 (13H40 GMT) à l’aéroport de la ville d’Awali (centre). Il doit prononcer un discours en fin d’après-midi devant les autorités et le corps diplomatique au palais d’Al-Sakhir.

A son arrivée, il s’est rendu directement au palais, salué le long de son parcours par une troupe de danseurs vêtus de la longue robe traditionnelle blanche du Golfe ainsi que par les drapeaux de Bahreïn et du Vatican brandis par des officiers juchés sur des chevaux.

Il a été salué dans la cour du palais royal par 21 coups de canon, au son de l’hymne du Vatican.

Pour la première fois depuis son élection en 2013, le souverain pontife âgé de 85 ans, n’a pas fait son traditionnel tour parmi les journalistes l’accompagnant dans l’avion, en raison de ses douleurs au genou.

« J’aimerais vous saluer un par un mais le problème est qu’aujourd’hui, j’ai très mal, je ne me sens pas de faire le tour », a-t-il confié aux journalistes, qui sont venus eux-mêmes le saluer tandis qu’il restait assis. « C’est un voyage intéressant qui va nous faire réfléchir et donner de bonnes nouvelles ».

Le pape, qui a dû utiliser une plateforme élévatrice pour monter à bord de son avion, se déplace désormais en fauteuil roulant. Il avait confié en septembre que sa gonalgie n’était « pas encore guérie ».

Accusations de discrimination

Etat insulaire de 1,4 million d’habitants, Bahreïn a formalisé ses relations diplomatiques avec le Saint-Siège en 2000 et compte quelque 80.000 catholiques selon le Vatican, venus essentiellement d’Asie du sud-est, d’Afrique, du Moyen-Orient et de pays occidentaux.

Mais cette visite, la 39e à l’étranger de François et la seconde dans la péninsule arabique depuis son voyage historique aux Emirats arabes unis en 2019, devrait surtout faire la part belle au dialogue interreligieux, dont il est un fervent défenseur.

Le pape s’exprimera vendredi devant le « Conseil des sages musulmans » à la Mosquée du palais royal et rencontrera le grand imam d’Al-Azhar du Caire, institution respectée de l’islam sunnite, avec lequel il avait signé à Abou Dhabi un document fondateur sur la fraternité humaine.

« La rencontre de ces deux figures musulmane et chrétienne est un honneur pour Bahreïn », a déclaré à l’AFP Cheikh Dr Abdul Latif Al-Mahmoud, membre du Conseil suprême des affaires islamiques de Bahreïn.

Organisée dans le cadre d’un forum de dialogue entre l’Orient et l’Occident, cette visite est toutefois pointée du doigt par les organisations de défense des droits humains qui dénoncent la répression politique et les discriminations contre la communauté chiite du pays.

Mardi, neuf ONG ont appelé le pape à « exiger publiquement que Bahreïn mette fin à toutes les exécutions, abolisse la peine de mort et enquête sérieusement sur les allégations de torture et les violations du droit à un procès équitable ».

« Joie »

De son côté, Bahreïn entend jouer la carte de la tolérance pour adoucir son image internationale, assurant que « la liberté de religion et de culte sont des droits protégés par la Constitution » du pays qui « ne tolère pas la discrimination ».

Deux semaines avant le coup d’envoi du Mondial controversé au Qatar voisin, le pape pourrait aussi évoquer les droits des travailleurs immigrés et la défense de l’environnement, deux thèmes chers à son pontificat

Le long des routes, des drapeaux jaune et blanc du Vatican jouxtent ceux du pays et des affiches à l’effigie du jésuite argentin ont été installées comme à la cathédrale Notre-Dame d’Arabie, la plus grande église catholique de la péninsule, inaugurée fin 2021.

Samedi, le pape célébrera dans un stade une messe à laquelle quelque 28.000 chrétiens sont attendus.

« Après le Covid, c’est une joie que cette famille (communauté catholique de Bahreïn) revienne » à l’église, se félicite le père Xavier Marian D’Souza, curé de l’église du Sacré-Coeur où le pape se rendra dimanche.

Depuis son élection en 2013, le chef des 1,3 milliard de catholiques s’est rendu dans une dizaine de pays à majorité musulmane, notamment en Jordanie, en Turquie, en Bosnie-Herzégovine, en Egypte, au Bangladesh, au Maroc et en Irak.