Etats-Unis : Le variant Omicron et une tempête hivernale désorganisent le transport aérien

En plus du manque de personnel lié au variant Omicron, la météo est venue compliquer le trafic aérien, dimanche aux Etats-Unis, en plein retour des vacances de Noël, avec 2.600 vols annulés.

La situation devrait rester compliquée ce lundi, pour la première journée ouvrée de 2022, avec plus de 2.000 vols d’ores et déjà annulés, dans un pays traversé depuis samedi par la tempête hivernale Frida.

Quatre jours pour prendre un avion

A 22 heures dimanche (3H00 GMT lundi), plus de 2.650 vols intérieurs ou internationaux au départ ou à destination des Etats-Unis avaient été annulés, soit presque autant que les 2.750 vols annulés samedi, selon le service de suivi des vols FlightAware. Cela représente plus de la moitié des près de 4.400 vols annulés au niveau mondial à la même heure. Près de 8.600 vols américains étaient retardés. Southwest Airlines, l’une des compagnies les plus touchées, a dû annuler quelque 400 vols dimanche matin, a indiqué un porte-parole, ajoutant qu’elle s’attendait à d’autres annulations.

Nick Kagy, un passager de Southwest, a vu son vol annulé. « Nous avons attendu près de trois heures pour changer de réservation, car nous ne pouvions pas changer de réservation en ligne, et après avoir réglé (pas complètement) les choses, vous avez annulé notre deuxième vol vers un autre aéroport », déplore-t-il sur Twitter. « C’est la 3e annulation (…). J’étais censée rentrer il y a 4 jours », a tweeté dimanche en fin de journée Hayley, une passagère de la même compagnie, au départ de Chicago (Illinois).

Les aéroports de Chicago particulièrement touchés

Vents violents, inondations et chutes de neige s’ajoutent aux Etats-Unis aux perturbations qui touchent l’ensemble du secteur aérien dans le monde depuis une semaine. Le très contagieux variant Omicron empêche en effet de nombreux pilotes ou membres du personnel navigant ou au sol, malades ou cas contact, de venir travailler.

Ce manque de personnel contraint les compagnies à réduire leurs plans de vols. Le week-end dernier, juste après Noël, environ 7.500 vols avaient été annulés à travers le monde. Les aéroports de Chicago sont, depuis samedi, les plus touchés samedi au niveau mondial. Environ la moitié des vols y ont été annulés dimanche, alors que la région a connu d’importantes chutes de neige. Mais la situation était également compliquée à Denver (Colorado), Newark (New Jersey), ou encore Détroit (Michigan).

Près de 22 heures d’attente au téléphone

Aux Etats-Unis, la tempête Frida va continuer sa route pour toucher la côte Est, apportant de la neige de Boston jusqu’au sud de la capitale fédérale Washington, et plus de 1.400 vols prévus ne pourront pas être assurés. Le manque de personnel va par ailleurs continuer à perturber le fonctionnement des aéroports, avec des bagages parfois très difficiles à récupérer, ou une longue attente au téléphone pour les passagers qui tentent de rejoindre leur destination.

Eric Crawford, par exemple, a déploré sur Twitter s’être vu notifier par la compagnie Delta Airline « une attente estimée de plus de 22 heures pour pouvoir avoir quelqu’un en ligne suite à l’annulation d’un vol ». Kowshick Boddu a lui expliqué sur le réseau social qu’il devait prendre un vol depuis Fairbanks (Alaska) vers San José (Californie) le 30 décembre avec Air Alaska, « mais notre vol a été décalé à aujourd’hui (dimanche), et finalement annulé de nouveau ??? De longues heures au téléphone, pas de réponse, et des vols qui ne sont pas reprogrammés ? Besoin d’aide ! ».