Espace : Les batteries d’un satellite américain de quatre tonnes menacent d’exploser

Une simulation informatique montrant les débris en orbite autour de la Terre. — ESA / AFP

Sa batterie menace d’exploser à quelques milliers de kilomètres de la Terre, mettant en danger les engins alentour. Une anomalie sur un satellite en orbite géostationnaire a conduit l’opérateur de télévision DirecTV à faire une demande d’éloignement de son appareil aux autorités américaines.

Le satellite, Spaceway 1, a été lancé en avril 2005 et pèse environ 3.700 kilogrammes en fin de vie, selon une ancienne fiche de Boeing, le constructeur. Avec ses panneaux solaires déployés, il fait 41 mètres de longueur et 7 mètres de largeur. DirecTV a informé la Commission fédérale des communications (FCC) le 19 janvier, dans un courrier, qu’une « anomalie majeure » avait causé « des dommages thermiques importants et irréversibles » aux batteries de Spaceway 1.

Un danger pour les satellites télécoms

« Il existe un risque important que ces batteries explosent », écrit DirecTV. A partir du 25 février, le satellite sera dans l’ombre de la Terre et les batteries abîmées tenteront inévitablement de se recharger, ce qui pourrait provoquer l’explosion. L’opérateur veut donc évacuer son satellite au plus vite vers l’orbite cimetière, 300 km plus loin que l’orbite géostationnaire où se trouvent des centaines de précieux satellites de télécommunications.

Pour réduire le risque d’une explosion accidentelle, DirecTV va vidanger dans l’espace une partie des 73 kg de carburant (bipropergol) encore à bord, mais l’opérateur a prévenu que le temps manquait pour tout vider. Il a demandé une exemption d’urgence car la réglementation exige en temps ordinaire que le carburant soit entièrement vidangé d’un satellite avant sa désorbitation. L’explosion d’un satellite aussi grand pourrait créer des milliers de débris et endommager d’autres satellites.

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