Covid-19 en Chine : Pourquoi une « soupe » de nouveaux variants risque de déferler

Le 8 janvier la Chine va cesser de pratiquer les quarantaines obligatoires à l’arrivée dans le pays, dernier rempart de sa politique « zéro Covid » qui a maintenu le pays largement fermé au monde depuis le début de la pandémie. Alors que le gouvernement a cessé de publier le nombre de cas quotidiens, les responsables de plusieurs villes estiment que des centaines de milliers de personnes ont été récemment infectées, tandis que les hôpitaux et les crématoriums sont débordés à travers le pays.

Cette explosion des cas de Covid-19, au moment où le pays lève ses mesures strictes, pourrait créer un terreau potentiel pour l’émergence de nouveaux variants, préviennent des experts de la santé. D’autant que la population chinoise reste peu vaccinée.

« Un vivier potentiel de virus pourrait émerger de Chine »

Chaque nouvelle infection augmente les chances que le virus ne mute, estime ainsi Antoine Flahault, directeur de l’Institut de santé globale de l’Université de Genève : « Le fait que 1,4 milliard de personnes soient soudainement exposées au SARS-CoV-2 crée évidemment des conditions propices à l’émergence de variants. » Bruno Lina, professeur de virologie à l’université de Lyon, en France, a quant à lui déclaré au journal La Croix : « vu l’intense circulation du virus, et donc le risque accru de mutations, un vivier potentiel de virus pourrait émerger de Chine. »

Soumya Swaminathan, qui a été scientifique en chef de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) jusqu’en novembre, a aussi indiqué qu’une grande partie de la population chinoise était vulnérable, en partie parce que de nombreuses personnes âgées n’ont pas été vaccinées. « Nous devons surveiller de près toute émergence de variants préoccupants », a-t-elle déclaré au site Web du journal Indian Express.

Surveiller les nouvelles souches en temps réel

En réponse à la flambée des cas, les Etats-Unis, l’Italie, le Japon, l’Inde et la Malaisie ont annoncé cette semaine qu’ils allaient renforcer leurs contrôles aux frontières. Interrogée sur France Inter jeudi, Brigitte Autran, présidente du Comité de veille et d’anticipation des risques sanitaires (Covars), a cependant indiqué que « le dépistage aux frontières n’a jamais empêché le virus de pénétrer ». « Si nous réussissons à échantillonner et à séquencer tous les virus identifiés chez tous les voyageurs en provenance de Chine, nous saurons presque aussitôt si de nouveaux variants émergent et se propagent » dans le pays, a pour sa part détaillé Antoine Flahault.

Xu Wenbo, le chef de l’institut de contrôle des virus au Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies, a assuré que les hôpitaux du pays collecteraient des échantillons provenant de patients et téléchargeraient les informations de séquençage dans une nouvelle base de données nationale. Cela permettra aux autorités de surveiller les nouvelles souches en temps réel.

130 nouveaux sous-lignages du variant Omicron

Plus de 130 nouveaux sous-lignages du variant Omicron ont été détectés en Chine au cours des trois derniers mois, a-t-il déclaré la semaine dernière. Parmi eux, XXB et BQ.1 et leurs propres sous-lignages, qui se sont propagés aux Etats-Unis et dans certaines parties de l’Europe ces derniers mois alors qu’un essaim de sous-variants se disputaient la domination dans le monde entier.

Cependant, BA.5.2 et BF.7 restent les principales souches d’Omicron détectées en Chine, a déclaré Xu Wenbo, ajoutant que les différents sous-lignages vont probablement co-circuler. « Une soupe » de plus de 500 nouveaux sous-variants d’Omicron a été identifiée ces derniers mois, a rappelé Antoine Flahault. « Tous les variants, lorsqu’ils sont plus transmissibles que les variants dominants auparavant – tels que BQ.1, B2.75.2, XBB, CH.1 ou BF.7 – représentent définitivement des menaces, car ils peuvent provoquer de nouvelles vagues », a déclaré l’épidémiologiste. Et de conclure : « Aujourd’hui, aucun de ces variants ne semble présenter de nouveaux risques particuliers de symptômes plus graves, mais cela pourrait être le cas de nouveaux variants dans un futur proche. »