Birmanie : Le crâne de l’un des plus petits dinosaures au monde découvert figé dans l’ambre

La tête et le bec de ce dinosaure sont enfermés dans l’ambre depuis 99 millions d’années. — XING Lida / China University of Geosciences / AFP

Figé pour l’éternité. Le crâne d’un minuscule oiseau exceptionnellement bien préservé dans l’ambre depuis 99 millions d’années a été découvert en Birmanie, et pourrait être le plus petit dinosaure connu à ce jour, selon une étude parue ce mercredi publiée dans la revue Nature.

« J’étais littéralement soufflée, je n’avais jamais rien vu de tel. C’est merveilleux ! », se félicite auprès de l’AFP la paléontologiste Jingmai O’Connor, auteure principale de l’étude.

Un crâne de 7 mm de long et une centaine de dents

Le spécimen, appelé « oculudentavis khaungraae », a été piégé dans un morceau d’ambre datant du milieu de l’ère mésozoïque (-251 millions d’années à -65 millions d’années). Avec un crâne de 7 mm de longueur, il rivalise en taille avec le colibri des abeilles, le plus petit des oiseaux actuellement vivants, ce qui en fait le plus petit dinosaure connu de cette ère, selon Nature.

« Comme tous les animaux enfermés dans l’ambre, il est très bien préservé. On a l’impression qu’il est mort hier, avec tous ses tissus mous piégés dans cette petite fenêtre donnant sur les temps anciens », commente Jingmai O’Connor, de l’Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie de Pékin.

A travers le médaillon translucide, on voit un crâne de profil dominé par une grande cavité oculaire, suggérant un œil regardant sur le côté, semblable à celui d’un lézard. Grâce à un scanner, les chercheurs ont pu mettre en évidence une mâchoire remplie de dents pointues – une centaine au total.

Surnommé « Teenie weenie »

« Il ne ressemble à rien de vivant aujourd’hui, donc nous devons faire preuve d’imagination pour comprendre la signification de sa morphologie. Mais son crâne fuselé, ses multiples dents et ses grands yeux suggèrent que malgré sa petite taille, c’était probablement un prédateur qui se nourrissait d’insectes », explique la paléontologiste.

Le minuscule vertébré, surnommé « teenie weenie » en anglais « tout mini »), coexistait avec les dinosaures au long cou, les grands reptiles volants tels les ptérosaures, à une époque où la faune était très riche. Il constituait une micro-faune méconnue, que seule l’ambre a pu préserver. Comment ? « Imaginez un marécage ou une forêt près de la mer, avec des arbres produisant une grande quantité de résine, dont certains morceaux se détachent en suintant le long des troncs, capturant la faune vivant dessus », décrit Jingmai O’Connor. Sans cette résine fossilisée, « nous ne saurions rien de ces minuscules organismes, beaucoup plus difficiles à trouver que les gros », souligne-t-elle.

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